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恒星生命尽头的最后绽放,望远镜捕捉“转瞬即逝”行星状星云

2020-01-06来源:思达派

甚大望远镜FORS2 仪器拍下了远处一片令人惊叹的行星状星云──垂死恒星吞吐的最后一口气。

恒星生命尽头的最后绽放,望远镜捕捉“转瞬即逝”行星状星云

行星状星云是宇宙最绚烂的景象之一,但与字面上的行星无关,而是一颗红巨星(恒星演化老年阶段)在死亡过程辐射大量紫外线,电离被恒星风驱散的恒星外层气体,吸收了紫外线的高能气体壳围绕着中央恒星发出朦胧萤光,便成为我们眼中色彩鲜艳的行星状星云,而红巨星耗尽燃料后将塌缩成相对小的矮星。

与恒星长达数十亿年的一生相比,行星状星云只存在万年,有如昙花一现。我们的太阳也将在 50 亿至 75 亿年后膨胀成为红巨星,吞噬掉水星与金星,地球则要看是否因太阳重力减弱而能往外逃远一些。

不过在太阳命运终结之前,我们先看看其他恒星吧。欧洲南方天文台的甚大望远镜(Very Large Telescope,VLT)最近拍下了ESO 577-24 行星状星云,来自一颗名为Abell 36 的O 型次矮星(subdwarf O star,sdO),距离地球约1,400 光年。

O 型次矮星是一种低质量高温恒星,表面温度约40,000~100,000K,光度远低于典型O 型主序星,但仍比太阳高10~100 倍,质量则只有约太阳一半。

恒星生命尽头的最后绽放,望远镜捕捉“转瞬即逝”行星状星云

在这张照片(上图)中,我们除了看到ESO 577-24 行星状星云藏在繁星闪烁的背景中央,闪着红、蓝色光芒外,还能看到行星状星云中间包裹着的恒星Abell 36,有如看到垂死恒星吞吐出的最后一口气。随着行星状星云变得越来越黯淡,这颗恒星也将逐渐冷却,缩成相对小颗的矮星。

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